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Hanley busca nuevas formas de reparar corazones

Jim WalkerFrank Hanley

Frank Hanley sostiene a Audrey Walker después de darle una nueva oportunidad de vida.

Frank Hanley, MD, el pionero de la cirugía de» unifocalización » para reparar defectos cardíacos complejos en niños, es mundialmente conocido por abordar casos que los cirujanos en lugares como Israel, Bélgica y Australia no tocarían. Ahora, el cirujano-investigador del Hospital Infantil Lucile Packard está atacando el problema que más le preocupa: Cómo cultivar válvulas de reemplazo duraderas para corazones pequeños y defectuosos.

Los resultados podrían ser revolucionarios. «Si pudiéramos formar una válvula cardíaca con el propio tejido del paciente que crecería y se curaría a sí mismo, eso sería un gran avance para los niños e incluso los adultos», dijo Hanley sobre su investigación de laboratorio actual, explicando que los reemplazos de prótesis o cadáveres de hoy se desgastan y crean la necesidad de cirugías adicionales. Junto con expertos en medicina regenerativa, Hanley y su equipo están tratando de determinar formas de diseñar válvulas cardíacas de tejido natural totalmente funcionales que crezcan con el paciente y también se autorreparen.

Nadie entiende mejor el impacto potencial que las familias de los más de 500 niños cuyas vidas Hanley ha salvado con la unifocalización, como Jim y Heather Walker de San José. Su hija Audrey nació sin los vasos que llevaban sangre a sus pulmones, tenía un agujero en el corazón y le faltaba una válvula cardíaca. Estos defectos complejos y mortales limitaban la capacidad de sus pulmones para suministrar oxígeno.

La solución? La unifocalización de Hanley de «arreglemos todo a la vez». Es una épica quirúrgica agotadora de 12 a 14 horas que, antes de que Hanley comenzara a desarrollar la técnica a principios de la década de 1990, otros cirujanos pensaban que no se podía hacer. En cambio, estos niños enfrentaron el trauma y el peligro de tres cirugías cardíacas y pulmonares que se extendieron a lo largo de los años de la infancia.

» La unifocalización es increíblemente exigente», dijo Stephen Roth, MD, director de la unidad de cuidados intensivos cardíacos de Packard Children’s. «Y nadie es mejor que el Dr. Hanley para realizar una operación tan meticulosa y detallada.»

Por ejemplo, Hanley explicó una solución pulmonar. «Se supone que los vasos sanguíneos del corazón a los pulmones parecen un roble: El ‘tronco’ de la arteria pulmonar envía una gran rama a cada pulmón, y estos vasos se ramifican una y otra vez para llegar a los sacos de aire de los pulmones», dijo Hanley, profesor de cirugía cardiotorácica pediátrica en la Escuela de Medicina y el Dr. Lawrence Crowley, Profesor de Salud Infantil.

En niños como Audrey, los vasos sanguíneos pulmonares parecen como si «alguien le hubiera quitado una sierra a un roble de tamaño normal, cortado cuatro o cinco de las primeras ramas grandes y esparcidas por el campo. Lo que hacemos es el equivalente a juntar esas ramas dispersas y tratar de hacer un roble», dijo.

Antes de la aparición de Hanley, otros cirujanos realizaban una operación separada en los vasos sanguíneos de cada pulmón, luego una tercera cirugía en el corazón. Aunque requiere una resistencia increíble del cirujano, Hanley descubrió que el enfoque 3 en 1 de la unifocalización mejoró en gran medida los resultados de los pacientes. En la maratón de la sala de operaciones de Audrey, por ejemplo, Hanley no solo diseccionó todos los vasos sanguíneos anormales que conducían a sus pulmones y los remodeló minuciosamente en una arteria pulmonar de dos ramificaciones. También reparó todos los demás defectos, como cerrar el agujero en el corazón y reemplazar las válvulas cardíacas faltantes por las de un cadáver, el paso que es el objetivo de su nueva investigación.

Construcción de válvulas cardíacas personalizadas

» Los niños superan las camisetas y los zapatos, y los niños pueden superar las válvulas que usamos, o las válvulas se desgastan», dijo Hanley. «Desafortunadamente, pacientes como Audrey todavía pueden tener que regresar y reemplazar estas válvulas.»

La solución? Formación de nuevas válvulas cardíacas a partir del propio tejido del paciente. Es por eso que Hanley y sus colaboradores en medicina regenerativa, el científico investigador sénior Kirk Riemer, PhD, y Michael Longaker, MD, profesor de cirugía y director de investigación quirúrgica infantil en Packard Children’s, están estudiando lo que sucede dentro de las válvulas normales, las hojas de tejido delgadas como el papel que impiden que la sangre se vuelva a lavar en su viaje a través del corazón.

» El corazón se contrae 40 millones de veces al año», dijo Riemer. «Las válvulas son piezas de tejido muy ocupadas. Aletean como banderas en una tormenta de viento continua.

«Creemos que si la válvula comienza a perder células, una pequeña brecha puede provocar una serie de reacciones que se manifiestan como un gran problema, como los azulejos en el transbordador espacial», agregó Riemer. Normalmente, el cuerpo detiene este gran problema antes de que comience; para averiguar cómo sucede esto, la investigación del equipo tendrá que detectar cambios minúsculos en las señales químicas enviadas por las células de la válvula, y luego averiguar cómo funcionan dichas señales.

En última instancia, los investigadores esperan programar las propias células madre del paciente para que crezcan y se conviertan en válvulas cardíacas funcionales que duren toda la vida. «Los principios regenerativos que estamos descubriendo podrían crear una nueva durabilidad de las válvulas y los injertos vasculares, tanto para niños como para adultos», dijo Riemer.

«La unifocalización funciona, pero todavía estamos buscando una manera de evitar una cirugía de reemplazo de válvula posterior», dijo Hanley. «El objetivo final es operar a una paciente como Audrey una vez y decir:’ está curada.»Es la próxima gran frontera en nuestro trabajo, y esperamos que esta investigación pueda hacerla realidad.»

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