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¿Te encantan los aguacates? Gracias al toxodon

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Dada la popularidad del aguacate hoy en día, es difícil creer que estuvimos a punto de no tenerlos en nuestros supermercados.

En mi nuevo libro «Aguacate: Una historia global», explico cómo el aguacate sobrevivió a una serie de llamadas cercanas ecológicas y culturales que podrían haber relegado fácilmente a la extinción o a la delicadeza de nicho. En cambio, el aguacate perseveró, prosperó y se convirtió en uno de los alimentos más Instagrameados del mundo.

Un ‘fantasma de la evolución’

Los aguacates pertenecen a la familia del laurel, el mismo grupo de plantas que incluye hojas de laurel y canela. Los laureles prosperan en climas subtropicales cálidos, y el aguacate evolucionó en los climas cálidos de América Central durante el período Neógeno, hace aproximadamente 10 millones de años.

Durante el Pleistoceno, que siguió al Neógeno, los animales más grandes de la Tierra eran lo que llamamos los megaherbívoros, animales gigantes que subsistían casi en su totalidad con una dieta vegetariana. La mayoría de ellos, como el perezoso gigante de tierra, habrían empequeñecido al megaherbívoro más grande de hoy, el elefante africano. Los herbívoros gigantes de Mesoamérica del Pleistoceno como el gomphothere, el armadillo gigante y el toxodon necesitaban cientos de libras de comida al día solo para sobrevivir. Dado que los alimentos como las hojas y las hierbas son tan bajos en calorías y grasa, los animales apreciaban cualquier alimento denso en energía y graso.

Enter: el aguacate.

Los megaherbívoros no pelaron los aguacates y comieron la carne verde como lo hacemos hoy. En cambio, sus gargantas y vías digestivas eran tan grandes que simplemente tragaban el aguacate entero y excretaban el hoyo sin digerir. En un proceso conocido como endozocoria, la pila de estiércol serviría como alimento para la próxima generación de árboles de aguacate. A medida que estos animales gigantes vagaban y pastaban sobre aguacates, esparcieron la fruta por lo que hoy es el centro de México.

Los megaherbívoros como el toxodon eran los mejores amigos del aguacate. Robert Bruce Horsfall / Wikimedia Commons

Pero una vez que los megaherbívoros murieron, la fruta estaba en un aprieto. Los herbívoros que quedaron tenían gargantas demasiado pequeñas para ingerir una semilla entera de aguacate, y dejar caer una semilla gigante en sus propias raíces es una estrategia de supervivencia pobre para un árbol; para prosperar, necesita dispersarse más ampliamente.

Los aguacates se convirtieron en lo que la botánica Connie Barlow llama un «Fantasma de la Evolución», una especie que debería haberse extinguido, pero que de alguna manera pudo sobrevivir. Lo que el aguacate tenía a su favor era la vida útil de sus árboles, que sobreviven mucho más que la mayoría de los árboles frutales. Hay árboles de 100 años de edad que aún producen fruta en California y árboles de 400 años de edad en el centro de México.

Al vivir tanto tiempo y estar tan bien adaptados a su nicho ecológico, los aguacates pudieron mantenerse hasta que aparecieron sus siguientes dispersores, el Homo sapiens.

Más paradas y arranques

Los primeros seres humanos de Mesoamérica apreciaron rápidamente las virtudes del aguacate. Grupos como los olmecas y los mayas comenzaron los primeros huertos de aguacates y comenzaron a cultivar especímenes que sabían mejor y tenían los frutos más carnosos, un proceso de selección de rasgos que nos dio los tipos de aguacates que amamos hoy en día. Los aguacates eran tan importantes para los mayas que el mes 14 de su calendario fue nombrado por ellos.

En la década de 1830, el Dr. Henry Perrine de Florida conoció los aguacates mientras se desempeñaba como cónsul de los Estados Unidos en Campeche, México, y pensó que serían una excelente adición a la oferta hortícola de Florida.

Envió algunas semillas a un amigo en Indian Key en Florida que las plantó. Poco después de que Perrine regresara, estalló la Segunda Guerra Seminola. Perrine y su familia buscaron refugio de los combates en la llave, pero murió durante una incursión en la isla por una de las facciones en guerra. La isla fue abandonada y los árboles de aguacate fueron olvidados.

La Florida cálida y húmeda había sido hospitalaria con el aguacate, pero California tiene suficientes broches fríos en los meses de invierno para dificultar que la mayoría de las variedades de aguacate prosperen allí. Este podría haber sido otro callejón sin salida para la fruta, pero los primeros colonos en California tomaron otra puñalada para establecerlos en los Estados Unidos.Después de unos pocos intentos fallidos en las décadas de 1850 y 1860, el juez cultivador R. B. Ord obtuvo algunos especímenes resistentes al frío del centro de México. Se necesitaba una variedad tolerante al frío para que California tuviera una industria de aguacates rentable. Sin él, el aguacate podría haber seguido siendo un manjar local de México y sus vecinos.

Uno de los primeros ejemplares resistentes al frío fue una variedad que recibió el nombre de «Fuerte», que significa «fuerte» en español. El aguacate Fuerte se ganó su nombre porque fue una de las pocas variedades que sobrevivieron a la famosa «Congelación del 13», un período de clima frío que casi arruinó las nacientes industrias de frutas del sur de California en el invierno de 1913.

Hasta la década de 1940, el Fuerte era la variedad de aguacate más popular en América y representaba aproximadamente el 75% de los aguacates vendidos.

El Hass llega a pasar

El Fuerte ha sido relegado a un producto de nicho, y representa solo alrededor del 2% del mercado de California. En cambio, la mayor parte de los aguacates que se venden hoy en día son la variedad conocida como Hass, que rima con «pass.»

Pero si no fuera por un par de niños con paladares precoces, el mundo podría nunca haber probado un aguacate Hass, con la fruta siendo un manjar extraño para los ricos.

El aguacate Hass lleva el nombre de Rudolph Hass, un cartero que vivía en La Habra, California. Originario de Milwaukee, Hass se unió a los miles de estadounidenses que se fueron al oeste a California en las décadas de 1920 y 1930.

Después de leer un folleto sobre el dinero que se ganaría en la ganadería de aguacates, pidió prestado suficiente dinero para comprar una pequeña parcela de tierra con árboles de aguacate Fuertes en ella. A finales de la década de 1920, Hass compró algunas semillas de aguacate para cultivar portainjertos para su vivero en ciernes. Una de estas semillas creció un árbol divertido que rechazó las ramas Fuertes que Hass quería injertar en él, un proceso que implica combinar dos plantas de árboles con características distintas. Estaba a punto de cortar el árbol que se portaba mal, pero sus hijos le dijeron que estos raros aguacates eran sus favoritos, así que cedió y se quedó con el árbol. Después de probarlos él mismo, pensó que tenían potencial de marketing y comenzó a venderlos a la gente en el trabajo y en un mercado en la ciudad.

aguacates Hass lenta acogida, y en 1935 Hass patentado el árbol, la primera patente otorgada por un árbol en los estados unidos. Pero la mayoría de los cultivadores, en lugar de comprar su árbol, evadieron su patente y simplemente injertaron sus esquejes ellos mismos. Esta práctica era ilegal, pero su aplicación en la década de 1930 fue irregular.

El aguacate Hass está en todas partes – pero su creador nunca lo cobró. Jamie Squire / Getty Images

Hoy en día, los estadounidenses comen 100 millones de libras de aguacates el domingo del Super Bowl, y Hass debería haber muerto como un hombre rico. En cambio, nunca ganó lo suficiente para dejar la oficina de correos. Se estima que solo ganó unos 5.000 dólares con la patente en su vida.

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