Site Overlay

Vous aimez les avocats? Merci au toxodon

Leer en español.

Compte tenu de la popularité de l’avocat aujourd’hui, il est difficile de croire que nous avons failli ne pas en avoir du tout dans nos supermarchés.

Dans mon nouveau livre « L’avocat: Une histoire mondiale », j’explique comment l’avocat a survécu à une série d’appels proches écologiques et culturels qui auraient facilement pu les reléguer à l’extinction ou à la délicatesse de niche. Au lieu de cela, l’avocat a persévéré, a prospéré – et est devenu l’un des aliments les plus instagrammés au monde.

Un ‘fantôme de l’évolution’

Les avocats font partie de la famille des lauriers, le même groupe de plantes qui comprend les feuilles de laurier et la cannelle. Les lauriers prospèrent dans les climats subtropicaux chauds, et l’avocat a évolué dans les climats chauds de l’Amérique centrale au cours de la période néogène, il y a environ 10 millions d’années.

Au Pléistocène, qui a suivi le Néogène, les plus gros animaux sur Terre étaient ce que nous appelons les mégaherbivores – des animaux géants qui subsistaient presque entièrement selon un régime végétarien. La plupart d’entre eux, comme le paresseux terrestre géant, auraient éclipsé le plus grand mégaherbivore d’aujourd’hui, l’éléphant d’Afrique. Les herbivores géants de la Mésoamérique du Pléistocène comme le gomphère, le tatou géant et le toxodon avaient besoin de centaines de livres de nourriture par jour pour survivre. Étant donné que les aliments comme les feuilles et les herbes sont si faibles en calories et en matières grasses, les animaux appréciaient les aliments riches en énergie et gras.

Entrez: l’avocat.

Les mégaherbivores n’ont pas épluché les avocats et mangé la viande verte comme nous le faisons aujourd’hui. Au lieu de cela, leurs gorges et leurs voies digestives étaient si grandes qu’elles avalaient simplement l’avocat entier et excrétaient la fosse non digérée. Dans un processus appelé endozoochorie, le tas de fumier servirait de nourriture à la prochaine génération d’avocatiers. Alors que ces animaux géants erraient et broutaient des avocats, ils répandaient le fruit à travers ce qui est maintenant le centre du Mexique.

Les mégaherbivores comme le toxodon étaient le meilleur ami de l’avocat. Robert Bruce Horsfall / Wikimedia Commons

Mais une fois les mégaherbivores morts, le fruit était dans une impasse. Les herbivores qui ont été laissés avaient la gorge beaucoup trop petite pour ingérer une graine d’avocat entière, et laisser tomber une graine géante à vos propres racines est une mauvaise stratégie de survie pour un arbre; pour prospérer, il doit se disperser plus largement.

Les avocats sont devenus ce que le botaniste Connie Barlow appelle un « Fantôme de l’évolution » – une espèce qui aurait dû disparaître mais qui a pu survivre. Ce que l’avocat avait pour lui, c’était la durée de vie de ses arbres, qui survivent beaucoup plus longtemps que la plupart des arbres fruitiers. Il y a des arbres de 100 ans qui produisent encore des fruits en Californie et des arbres de 400 ans dans le centre du Mexique.

En vivant si longtemps et en étant si bien adaptés à leur niche écologique, les avocats ont pu tenir jusqu’à ce que leurs prochains disperseurs – Homo sapiens – arrivent.

Plus d’arrêts et de départs

Les premiers humains de Mésoamérique n’ont pas tardé à apprécier les vertus de l’avocat. Des groupes comme les Olmèques et les Mayas ont créé les premiers vergers d’avocats et ont commencé à cultiver des spécimens qui avaient le meilleur goût et les fruits les plus charnus, un processus de sélection des traits qui nous a donné les types d’avocats que nous aimons aujourd’hui. Les avocats étaient si importants pour les Mayas que le 14e mois de leur calendrier a été nommé en leur honneur.

Dans les années 1830, le Dr Henry Perrine floridien a été initié aux avocats alors qu’il était consul des États-Unis à Campeche, au Mexique, et pensait qu’ils constitueraient un excellent ajout à l’offre horticole de la Floride.

Il a envoyé des graines à un ami sur Indian Key en Floride qui les a plantées. Peu de temps après le retour de Perrine, la Deuxième Guerre séminole éclate. Perrine et sa famille cherchèrent à se mettre à l’abri des combats sur la clé, mais il fut tué lors d’un raid sur l’île par l’une des factions belligérantes. L’île a été abandonnée et les avocatiers ont été oubliés.

La Floride chaude et humide avait été accueillante pour l’avocat, mais la Californie a suffisamment de vagues de froid pendant les mois d’hiver pour qu’il soit difficile pour la plupart des variétés d’avocats de s’y développer. Cela aurait pu être une autre impasse pour le fruit, mais les premiers colons en Californie ont pris un autre coup pour les établir aux États-Unis. Après quelques tentatives infructueuses dans les années 1850 et 1860, le juge R. B. Ord, producteur, a obtenu quelques spécimens résistants au froid du centre du Mexique. Une variété tolérante au froid était nécessaire pour que la Californie ait une industrie rentable de l’avocat. Sans cela, l’avocat serait peut-être resté une délicatesse locale au Mexique et à ses voisins.

L’un des premiers spécimens résistants au froid était une variété nommée « Fuerte », qui signifie « forte » en espagnol. L’avocat Fuerte a gagné son nom parce que c’était l’une des rares variétés à avoir survécu au fameux « Gel de 13 », une période de froid qui a failli ruiner les industries fruitières naissantes du sud de la Californie à l’hiver 1913.

Jusqu’aux années 1940, la Fuerte était la variété d’avocat la plus populaire en Amérique et représentait environ 75% des avocats vendus.

Le Hass arrive

La Fuerte a depuis été reléguée au produit de niche, et ne représente qu’environ 2% du marché californien. Au lieu de cela, la part du lion des avocats vendus aujourd’hui sont la variété connue sous le nom de Hass, qui rime avec « passer. »

Mais n’eût été quelques enfants aux palais précoces, le monde n’aurait peut-être jamais goûté un avocat Hass, le fruit restant une délicatesse étrange pour les aisés.

L’avocat Hass est nommé d’après Rudolph Hass, un facteur qui vivait à La Habra, en Californie. Originaire de Milwaukee, Hass a rejoint les milliers d’Américains qui sont allés vers l’ouest en Californie dans les années 1920 et 1930.

Après avoir lu une brochure sur l’argent à gagner dans l’élevage d’avocats, il a emprunté assez d’argent pour acheter un petit terrain avec des avocatiers Fuerte dessus. À la fin des années 1920, Hass a acheté des graines d’avocat pour faire pousser des porte-greffes pour sa pépinière en herbe. L’une de ces graines a fait pousser un arbre amusant qui a rejeté les membres de Fuerte que Hass voulait y greffer – un processus qui consiste à combiner deux plantes arborescentes aux caractéristiques distinctes. Il était sur le point de couper l’arbre qui se conduisait mal, mais ses enfants lui ont dit que ces petits avocats étranges étaient leurs favoris, alors il a cédé et a gardé l’arbre. Après les avoir essayés lui-même, il pensait qu’ils avaient un potentiel marketing et a commencé à les vendre aux gens au travail et sur un marché en ville.

Les avocats Hass ont lentement pris le dessus et, en 1935, Hass a breveté l’arbre, le premier brevet accordé pour un arbre en Amérique. Mais la plupart des producteurs, au lieu d’acheter son arbre, ont éludé son brevet et ont simplement greffé eux-mêmes leurs boutures. Cette pratique était illégale, mais son application dans les années 1930 était inégale.

L’avocat Hass est partout – mais son créateur n’a jamais encaissé. Jamie Squire / Getty Images

Aujourd’hui, les Américains mangent 100 millions de livres d’avocats le dimanche du Super Bowl, et Hass aurait dû mourir un homme riche. Au lieu de cela, il n’a jamais gagné assez pour quitter le bureau de poste. On estime qu’il n’a gagné qu’environ 5 000 US US sur le brevet de son vivant.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.