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Age and the Understanding of Emotions: Neuropsychological and Sociocognitive Perspectives

Abstract

Gli approcci sociocognitivi suggeriscono che la capacità di comprendere le emozioni dovrebbe essere ben mantenuta nell’invecchiamento degli adulti. Tuttavia, l’evidenza neuropsicologica suggerisce potenziali menomazioni nell’elaborazione delle emozioni negli adulti più anziani. Nell’attuale studio, 30 giovani adulti (di età compresa tra 20 e 40 anni) e 30 anziani (di età compresa tra 60 e 80 anni) sono stati testati su una serie di misure di capacità emotiva. Non ci sono stati effetti sull’età sulla capacità di decodificare le emozioni dal materiale verbale. Le persone anziane erano meno in grado di identificare le espressioni facciali di rabbia e tristezza e mostravano una scarsa capacità di identificare la teoria della mente dalle immagini degli occhi. I risultati indicano specifici deficit legati all’età nell’identificare alcuni aspetti dell’emozione dai volti, ma nessun effetto sull’età sulla comprensione delle emozioni nelle descrizioni verbali.

È stato sostenuto che la capacità di interpretare i segnali emotivi svolge un ruolo importante nel mantenimento di relazioni di successo e di un sano funzionamento psicologico (ad es., Carton, Kessler, & Pape, 1999). Carton e colleghi mostrano che la capacità di decodificare segnali emotivi da volti e voci si riferisce ai punteggi di benessere e depressione in un campione non clinico. La buona capacità di comprendere le emozioni si riferisce anche alla soddisfazione generale della vita (Ciarrochi, Chan, & Caputi, 2000). Relativamente poco si sa sulle differenze di età adulta nella comprensione delle emozioni. Nel presente studio, indaghiamo l’effetto dell’età sui compiti chiave della letteratura psicometrica e neuropsicologica che mirano a valutare la comprensione delle emozioni altrui.

La maggior parte degli studi che hanno esaminato gli effetti dell’età sulle emozioni hanno assunto una prospettiva sociocognitiva. Teorie Sociocognitive proporre che con l’età c’è un aumento della capacità di comprendere e regolare le emozioni (ad esempio, Carstensen, Isaacowitz, & Charles, 1999; McConatha, Leone, & Armstrong, 1997; Pasupathi, Carstensen, Turk-Charles, & Tsai, 1998), a causa della crescente ottimizzazione di positivo gli stati dell’umore e aumento di abilità di comprensione spunti di significato emotivo. Gli adulti più anziani hanno maturato esperienza di vita di analizzare indizi emotivi nella comunicazione interpersonale, e sembra pertanto plausibile che questa abilità può essere conservato o migliorare con l’età (Dougherty, Abe, & Izard, 1996), Per esempio, Magai (2001) suggerisce che con l’aumentare dell’età, le persone a sviluppare una migliore capacità di comprendere, anticipare e reagire alle risposte emotive di altre persone, a causa dell’accumulo interpersonali esperienza tutta la durata della vita.

Ci sono stati pochi studi pubblicati che assumono un punto di vista neuropsicologico sulle differenze di età nell’elaborazione emotiva. Tuttavia, c’è un crescente corpo di letteratura sul coinvolgimento di particolari regioni cerebrali nell’elaborazione delle emozioni, e queste si sovrappongono alle regioni cerebrali note per essere più colpite dal normale invecchiamento. Due aree cerebrali che sono state implicate nell’elaborazione emotiva in un certo numero di studi su pazienti e neuroimaging sono i lobi frontali e i lobi temporali mediali (ad esempio, Davidson & Irwin, 1999). Ad esempio, ci sono prove che i pazienti con lesioni ai lobi frontali o regioni all’interno dei lobi temporali mediali mostrano una scarsa capacità di decodificare le emozioni dalle espressioni vocali e facciali (Hornak, Rolls, & Wade, 1996; Scott et al., 1997), e una scarsa capacità di comprendere le emozioni descritte nelle storie (Blair & Cipolotti, 2000). Tali pazienti svolgono anche male compiti che richiedono la teoria della mente – la capacità di comprendere i sentimenti o i pensieri degli altri (ad esempio, Rowe, Bullock, Polkey, & Morris, 2001; Stone, Baron-Cohen, & Knight, 1998). I lobi temporali frontali e mediali sono tra le aree cerebrali note per mostrare il declino più precoce e più rapido nell’invecchiamento normale degli adulti (ad esempio, Petit-Taboué, Landeau, Desson, Desgranges, & Baron, 1998). I processi cognitivi come la funzione esecutiva e la memoria episodica, che sono mediati dai lobi frontali e dai lobi temporali mediali, sono noti per mostrare un declino correlato all’età.

Le prospettive sociocognitive, quindi, predicono la stabilità dell’età o il miglioramento nella comprensione delle emozioni, mentre le prospettive neuropsicologiche predicono il declino dell’età nella comprensione delle emozioni. Lo scopo del presente studio è quello di esaminare quale di questi modelli di effetti dell’età è visto sui compiti di comprensione delle emozioni che coinvolgono stimoli verbali e non verbali presi dalla letteratura psicometrica e neuropsicologica. Abbiamo usato due compiti da una batteria di test di intelligenza emotiva. Uno (Storie) valuta la capacità di rilevare la presenza di particolari emozioni nel testo, e l’altro (Miscele) valuta la capacità di determinare quali emozioni di base si combinano per produrre emozioni più complesse come la gelosia. Una misura questionario di empatia emotiva è stato utilizzato per valutare la tendenza a comprendere e relazionarsi con i sentimenti degli altri. È stata valutata la capacità di valutare le emozioni di base dalle fotografie dei volti, insieme alla capacità di rilevare sottili differenze negli stati mentali dalle fotografie degli occhi. Ciascuno di questi compiti è stato utilizzato per valutare diversi aspetti della comprensione emotiva: (a) decodificare le emozioni di base dalle espressioni facciali (test dei volti); (b) distinguere le emozioni complesse dalle immagini degli occhi (test degli occhi); (c) determinare l’intensità emotiva da passaggi di testo (test delle storie); (d) comprensione di termini emotivi complessi (test delle miscele); e (e) comprensione e capacità autovalutate di relazionarsi con i sentimenti degli altri (questionario sull’empatia). Pochi studi hanno utilizzato una serie di diverse misure di comprensione delle emozioni, quindi non è noto se queste misure testino abilità sovrapposte o separabili.

Essere in grado di identificare le emozioni altrui dalle informazioni facciali o dalle descrizioni scritte è visto come una componente chiave nel concetto di intelligenza emotiva (Mayer, 2001), insieme alla capacità di entrare in empatia con le emozioni altrui (Bar-On, 2001). Si potrebbe, quindi, prevedere che le diverse misure di comprensione delle emozioni sarebbero correlate insieme a causa del loro contributo comune all’intelligenza emotiva. Nello studio attuale, le differenze di gruppo di età in queste capacità emotive sono anche studiate in relazione all’intelligenza fluida o cristallizzata. L’intelligenza fluida può influenzare compiti di comprensione emotiva che coinvolgono l’analisi di stimoli nuovi o complessi. L’intelligenza cristallizzata può influenzare la comprensione delle emozioni perché entrambe le abilità dipendono dalle conoscenze e dalle abilità acquisite.

Il modello di declino dell’età nei test di intelligenza fluida, insieme alla stabilità o al miglioramento nei test di intelligenza cristallizzata, è ben consolidato. Tuttavia, si sa poco sugli effetti dell’invecchiamento sull’intelligenza emotiva. Mayer, Caruso e Salovey (1999) propongono che l’intelligenza emotiva rifletta un aspetto diverso dell’intelligenza rispetto alle abilità fluide e cristallizzate. Mayer e colleghi hanno sviluppato una batteria di compiti di intelligenza emotiva (le scale multidimensionali di intelligenza emotiva) che prevedono criteri chiave come la soddisfazione della vita e l’empatia per gli altri insieme alla capacità delle persone di regolare il loro umore (Ciarrochi et al., 2000). L’empatia è stata spesso descritta come una parte critica dell’intelligenza emotiva, e l’empatia emotiva è definita sia come il riconoscimento dei sentimenti degli altri che come la condivisione di quei sentimenti (Mehrabian & Epstein, 1972). Nelle popolazioni di giovani studenti i punteggi MEIS si correlano moderatamente con l’intelligenza verbale (Mayer et al., 1999), ma scarsamente con intelligenza fluida (Ciarrochi et al., 2000). Questa evidenza suggerisce che l’intelligenza emotiva non si sovrappone completamente con le misure standard di intelligenza fluida e cristallizzata—tuttavia, questo non è stato valutato in un gruppo comprendente una vasta gamma di età.

Il compito più utilizzato per indagare la comprensione delle emozioni nella ricerca neuropsicologica è l’etichettatura delle espressioni facciali delle emozioni di base. Un certo numero di studi ha esaminato l’effetto dell’età sulla capacità di identificare il tono emotivo dai volti. Moreno, Borod, Welkowitz e Alpert (1993) hanno studiato gli effetti dell’età su 16 immagini in bianco e nero di espressioni emotive. Non c’è stato alcun effetto complessivo sull’età sull’identificazione delle emozioni, ma è stata trovata un’interazione significativa in modo tale che i partecipanti più anziani erano peggiori nell’identificare la tristezza ma meglio nell’identificare la felicità rispetto ai partecipanti più giovani. Usando gli stessi stimoli, McDowell, Harrison e Demaree (1994) hanno scoperto che gli adulti più anziani erano meno in grado di discriminare tra le diverse emozioni negative. MacPherson, Phillips e Della Sala (in stampa) hanno esaminato le differenze di età nell’etichettatura delle emozioni dalle fotografie a colori dei volti. C’era un’interazione tra età e tipo di emozione tale che gli adulti più anziani erano compromessi nell’identificare solo un tipo di emozione su sette—tristezza.

La teoria della mente (TOM) è concettualizzata come la capacità di comprendere le emozioni, le motivazioni e i pensieri degli altri e di comprendere il loro comportamento di conseguenza. Alcuni studi hanno suggerito che le prestazioni sui compiti di TOM sono legate alla capacità di identificare le espressioni facciali delle emozioni (ad esempio, Buitelaar, van der Wees, Swaab-Barneveld, & van der Gaag, 1999). Lo sviluppo di TOM nei bambini è stato ampiamente studiato, e le attività TOM che sono sensibili ai cambiamenti dello sviluppo tendono a valutare sapendo ciò che qualcun altro sa. La ricerca su TOM negli adulti si è concentrata sulla comprensione delle emozioni e delle convenzioni sociali. Lo studio di TOM negli adulti si è incentrato sui tentativi di spiegare le difficoltà sociali ed emotive degli individui con autismo. I pochi studi sugli effetti dell’invecchiamento sui compiti di TOM hanno prodotto risultati apparentemente contraddittori. Happé, Winner e Brownell (1998) hanno scoperto che un gruppo più anziano si è comportato meglio degli adulti più giovani in un test TOM verbale e suggeriscono che questo riflette una maggiore sensibilità sociale con l’età. Al contrario Maylor, Moulson, Muncer e Taylor (in stampa) hanno trovato una diminuzione dell’età nella capacità di decodificare TOM usando lo stesso compito. Maylor e colleghi sostengono che questa discrepanza si verifica a causa di un gruppo più anziano insolitamente funzionante nello studio Happé e colleghi. MacPherson e colleghi (in stampa) non hanno trovato alcun effetto dell’età su un diverso compito verbale di TOM che ha esaminato la comprensione dei passi falsi sociali.

Questi compiti verbali di TOM assomigliano a compiti di problem-solving in quanto passaggi complessi di testo sono presentati e devono essere analizzati. Anche i compiti hanno una componente di memoria che può parzialmente spiegare le differenze di età (Maylor et al., in stampa). Questi compiti, quindi, non possono toccare TOM naturalistico che le persone usano di momento in momento per dedurre stati mentali. Baron-Cohen, Jolliffe, Mortimore e Robertson (1997) descrivono il test degli occhi non verbali di TOM che è specificamente progettato per l’uso con gli adulti e indaga la capacità di determinare i pensieri o i sentimenti di un altro da un’immagine dei loro occhi. Descrivono il compito come uno di mindreading. Gli adulti con autismo hanno mostrato una capacità più scarsa dei controlli di comprendere gli stati mentali dalle immagini degli occhi (Baron-Cohen et al., 1997). Questo compito differisce dall’identificazione delle espressioni facciali di base delle emozioni in quanto le distinzioni fatte coinvolgono termini emotivi più complessi e spesso riguardano l’interazione sociale (ad esempio, le distinzioni includono attrazione o repulsione, amichevole o ostile, notandoti o ignorandoti). Non sono stati pubblicati studi precedenti che indagassero gli effetti normali dell’età sul test degli occhi.

Nell’attuale studio, affrontiamo le seguenti domande di ricerca:

  1. Gli adulti più anziani mostrano una migliore o peggiore comprensione delle emozioni rispetto agli adulti più giovani? Si può ipotizzare che l’età influenzi la capacità di comprendere le emozioni; tuttavia, la direzione dell’effetto età previsto è diversa a seconda della posizione teorica adottata. Gli approcci sociocognitivi suggeriscono che dovrebbe esserci un miglioramento legato all’età nella capacità di comprendere le emozioni degli altri. Al contrario, i cambiamenti neuropsicologici con l’età predicono il declino correlato all’età delle prestazioni nei test di comprensione delle emozioni.

  2. Eventuali effetti dell’età sulla comprensione delle emozioni possono essere spiegati in termini di capacità fluida o cristallizzata o anni di istruzione? Dato l’attuale dibattito sul fatto che la comprensione emotiva rifletta un’abilità separabile dall’intelligenza fluida e cristallizzata, è importante identificare se eventuali differenze di età nell’elaborazione emotiva sono separabili dai cambiamenti di età in altre misure di abilità. L’istruzione è stata anche aggiunta come covariata perché i cambiamenti generazionali nella durata media dell’esperienza educativa potrebbero potenzialmente influire sulla comprensione delle emozioni.

  3. Qual è la relazione tra i diversi compiti che valutano la comprensione delle emozioni? I compiti tendono a correlare insieme, suggerendo un fattore generale di comprensione emotiva?

Metodi

Partecipanti

Abbiamo reclutato 30 giovani (di età compresa tra 20 e 40 anni, M = 29,9 anni, SD = 7,1) e trenta (di età compresa tra 60 e 80 anni, M = 69,2 anni, SD = 6,1) partecipanti allo studio dal pannello di volontariato partecipante locale. Il gruppo più giovane comprendeva 11 uomini e 19 donne, il gruppo più anziano 15 uomini e 15 donne. I gruppi di età differivano in termini di anni di istruzione, t(58) = 2,98, p < .01 (giovane M = 14,45 anni, SD = 2,79, vecchio M = 12,20 anni, SD = 3,11). Gli individui sono stati inclusi nello studio solo se non hanno riportato alcuna storia di malattie neurologiche o psichiatriche. Tutti i partecipanti tranne uno hanno ottenuto un punteggio superiore al cutoff raccomandato sul subtest delle lettere incomplete della batteria di percezione visiva e dello spazio oggetto (Warrington & James, 1991), indicando la normale percezione visiva. L’individuo con un punteggio di percezione visiva inferiore (15/20) si è comportato ben al di sopra della media sui test di volti e occhi.

Materiali e procedure

I seguenti compiti sono stati assegnati in uno dei due ordini controbilanciati:

MEIS

Abbiamo dato due sottotest (Storie e miscele) dal MEIS (Mayer et al., 1999) ai partecipanti. Abbiamo valutato le prestazioni su ogni subtest (come raccomandato dagli autori del test) utilizzando i punteggi di consenso. Questi punteggi di consenso valutano la percentuale di una popolazione campione composta in gran parte da studenti universitari che hanno dato la stessa risposta del partecipante. Un punteggio di consenso elevato per un individuo indica quindi un buon accordo con la maggior parte di quelli della popolazione campione di Mayer e colleghi.

Storie.

Questo è descritto come il compito più importante e predittivo della batteria MEIS (Mayer et al., 1999). Questa scala contiene sei racconti, ognuno dei quali descrive le emozioni e i pensieri di un individuo. Per ogni storia, abbiamo chiesto ai partecipanti di indicare su una scala di 5 punti la misura in cui la persona che racconta la storia stava vivendo sette emozioni (ad esempio, invidioso, vivace, vergognoso, ecc.). L’affidabilità di questa scala è riportata come α = .85 (Mayer et al., 1999), e i punteggi ottenuti nello studio attuale variavano da 8.21 a 19.35.

Miscele

In questo compito a scelta multipla, abbiamo chiesto ai partecipanti di scegliere quale combinazione di emozioni andare insieme per rendere le emozioni più complesse come timore o disprezzo. L’affidabilità di questa scala è relativamente scarsa (α = .49, Mayer et al., 1999). I punteggi nello studio corrente variavano da 2.19 a 4.97.

Empatia

I partecipanti hanno completato il questionario di empatia emotiva Mehrabian ed Epstein (1972). Questo consiste in 33 dichiarazioni che i partecipanti valutano su una scala di 9 punti in termini di quanto fortemente concordano o non sono d’accordo sul fatto che ogni affermazione li descriva. Gli articoli includono “Mi rende triste vedere uno sconosciuto solitario in un gruppo” e ” La risata di un altro non mi cattura.”L’affidabilità di questo questionario è riportata come α = .81 (Ciarrochi et al., 2000), e i punteggi nello studio corrente variavano da 104 a 254, con punteggi più alti che indicano una maggiore empatia.

Faces

Abbiamo presentato ai partecipanti una sequenza di 24 fotografie dal set di volti in bianco e nero di Ekman e Friesen (1976), 4 ciascuno di: (a) rabbia, (b) felicità, (c) paura, (d) disgusto, (e) tristezza e (f) sorpresa. Per ogni volto, i partecipanti hanno dovuto identificare quale delle sei etichette di emozione meglio descritto il volto. I punteggi ottenuti variavano da 17 a 24.

Occhi.

Abbiamo presentato ai partecipanti i 25 stimoli del test degli occhi di Baron-Cohen e colleghi (1997) progettato per valutare TOM. Per ogni paio di occhi presentati, è stato chiesto loro di scegliere quale delle due parole valutasse meglio ciò che la persona nella foto stava pensando o sentendo (ad esempio, per il primo stimolo la scelta da fare era tra “preoccupato” e “non preoccupato”). La maggior parte delle distinzioni da fare aveva una dimensione emotiva. I punteggi variavano da 15 a 24 nello studio attuale.

Wechsler Adult Intelligence Scale, 3rd Edition (WAIS III) sottotest

I partecipanti hanno completato i sottotest di ragionamento e vocabolario della matrice dal WAIS III (Wechsler, 1997) per valutare rispettivamente la capacità fluida e cristallizzata.

I risultati

Le prestazioni dei giovani e degli anziani nelle mansioni sono riportate nella tabella 1. Abbiamo eseguito un’analisi multivariata della varianza per esaminare la grandezza e la direzione degli effetti dell’età sui cinque compiti di comprensione delle emozioni: le storie di MEIS e le attività di fusione, l’empatia, i volti e gli occhi. Non c’era alcun effetto del gruppo di età sui due compiti di intelligenza emotiva: Storie, F(1,58) = .07, MSE = 5.16, np2 = .00, o Miscele, F (1,58)=.18, MSE = 0,27, np2 = .00. Un effetto significativo dell’età è stato trovato sull’empatia, F (1,58) = 4.88, MSE = 719.14, np2 = .08, p < .05, con gli adulti più anziani che producono punteggi più bassi di empatia. Non c’era alcun effetto significativo sull’età sull’identificazione delle emozioni nel compito dei volti, F(1,58) = 1,96, MSE = 2,75, np2 = .03, ma il gruppo più anziano si è comportato in modo significativamente peggiore rispetto al gruppo giovane sul compito TOM Occhi, F (1,58) = 5.01, MSE = 4.08, np2 = .08, p < .05. Per identificare se ci fossero differenze di età nella capacità di identificare particolari emozioni nel compito Volti, una serie di analisi chi-quadrato studiato quanti dei giovani e vecchi partecipanti fatto errori a tutti per ogni tipo di emozione. La felicità non è stata analizzata perché ogni partecipante ha identificato correttamente tutte e quattro le facce felici. Non ci sono stati effetti di età sulla sorpresa, χ2(N = 60) = 1.36, disgusto, χ2(N = 60) = 1.27, o paura, χ2 (N = 60) = 0.28. Tuttavia, le persone anziane erano significativamente più propense a commettere errori sulla rabbia χ2(N = 60) = 5.41, p < .05, e tristezza, χ2 (N = 60) = 4.81, p < .05.

Tabella 1.

Prestazioni di Vecchi e Giovani Adulti l’Emozione Comprensione dei Compiti e Liquido e Cristallizzato Test di Intelligenza

Gruppo Storie Miscele Empatia Facce Occhi Matrix Vocabolario
Giovani
M 15.61 4.43 203.00 21.80 19.77 20.00 52.60
SD 2.10 0.54 30.60 1.54 2.25 3.43 8.64
Vecchio
M 15.76 4.37 187.70 21.33 18.60 15.67 55.37
SD 2.42 0.50 22.41 1.77 1.75 5.46 9.34
Gruppo Storie Miscele Empatia Facce Occhi Matrix Vocabolario
Giovani
M 15.61 4.43 203.00 21.80 19.77 20.00 52.60
SD 2.10 0.54 30.60 1.54 2.25 3.43 8.64
Vecchio
M 15.76 4.37 187.70 21.33 18.60 15.67 55.37
SD 2.42 0.50 22.41 1.77 1.75 5.46 9.34

Tabella 1.

Prestazioni di Vecchi e Giovani Adulti l’Emozione Comprensione dei Compiti e Liquido e Cristallizzato Test di Intelligenza

Gruppo Storie Miscele Empatia Facce Occhi Matrix Vocabolario
Giovani
M 15.61 4.43 203.00 21.80 19.77 20.00 52.60
SD 2.10 0.54 30.60 1.54 2.25 3.43 8.64
Vecchio
M 15.76 4.37 187.70 21.33 18.60 15.67 55.37
SD 2.42 0.50 22.41 1.77 1.75 5.46 9.34
Gruppo Storie Miscele Empatia Facce Occhi Matrix Vocabolario
Giovani
M 15.61 4.43 203.00 21.80 19.77 20.00 52.60
SD 2.10 0.54 30.60 1.54 2.25 3.43 8.64
Vecchio
M 15.76 4.37 187.70 21.33 18.60 15.67 55.37
SD 2.42 0.50 22.41 1.77 1.75 5.46 9.34

Abbiamo eseguito un’analisi multivariata della covarianza (MANCOVA) per esaminare se gli effetti dell’età sui compiti di comprensione delle emozioni potrebbero essere spiegati in termini di cambiamento generale legato all’età in anni di istruzione e capacità fluide e cristallizzate. In questo MANCOVA, l’effetto dell’età sul punteggio di empatia era non significativo, F(1,55) = 2.34, MSE = 636.67, np2 = .04. L’effetto dell’età sulle prestazioni del test degli occhi è rimasto significativo, F (1,55) = 5.61, MSE = 4.19, np2 = .09, p < .05. Gli effetti dell’età sulle altre misure emotive sono rimasti non significativi.

Gli adulti più anziani avevano punteggi più bassi sul ragionamento a matrice rispetto ai giovani adulti, t (58) = 3,68, p < .001, ma non c’era alcun effetto età sul vocabolario, t (58) = -1.19. La tabella 2 mostra le correlazioni delle misure emotive con anni di istruzione e matrici e sottotest di vocabolario del WAIS. Le Storie e Miscele sottotest del MEIS correlati in modo significativo con il vocabolario, ma non punteggi matrice o istruzione. Identificazione delle emozioni del viso relative sia al vocabolario che alle prestazioni della matrice. Le prestazioni degli occhi non si riferivano in modo significativo ai sottotest o all’istruzione WAIS. I punteggi di empatia relativi all’istruzione, ma non i sottotest WAIS. C’erano poche relazioni significative tra le diverse misure di comprensione delle emozioni, con MEIS Mescola i punteggi in correlazione con le storie e le prestazioni dei volti.

Tabella 2.

Correlazioni tra diverse misure di comprensione delle emozioni e abilità fluide e cristallizzate

. Storie . Miscele . Empatia . Facce . Eyes . Matrix . Vocabulary .
Blends .415*
Empathy .188 −.041
Faces .192 .281* .111
Eyes −.017 −.059 .168 .084
Matrix .193 .204 .192 .360* .100
Vocabulary .426* .454* .206 .342* .042 .213
Education .054 .106 .432* .164 .031 .500* .328*
. Storie . Miscele . Empatia . Facce . Occhi . Matrice . Vocabolario .
Miscele .415*
Empatia .188 −.041
Facce .192 .281* .111
Eyes −.017 −.059 .168 .084
Matrix .193 .204 .192 .360* .100
Vocabulary .426* .454* .206 .342* .042 .213
Istruzione .054 .106 .432* .164 .031 .500* .328*
*

p < .05.

Tabella 2.

Correlazioni tra diverse misure di comprensione delle emozioni e abilità fluide e cristallizzate

. Storie . Miscele . Empatia . Facce . Occhi . Matrix . Vocabulary .
Blends .415*
Empathy .188 −.041
Faces .192 .281* .111
Eyes −.017 −.059 .168 .084
Matrix .193 .204 .192 .360* .100
Vocabulary .426* .454* .206 .342* .042 .213
Education .054 .106 .432* .164 .031 .500* .328*
. Storie . Miscele . Empatia . Facce . Occhi . Matrice . Vocabolario .
Miscele .415*
Empatia .188 −.041
Facce .192 .281* .111
Eyes −.017 −.059 .168 .084
Matrix .193 .204 .192 .360* .100
Vocabulary .426* .454* .206 .342* .042 .213
Istruzione .054 .106 .432* .164 .031 .500* .328*
*

p < .05.

Discussione

Non ci sono differenze di età sulle due scale di intelligenza emotiva utilizzate qui (Storie/Miscele). Ciò suggerisce che vi è un ampio accordo in tutta la fascia di età sull’interpretazione delle descrizioni verbali delle emozioni. Il fatto che entrambe le storie e miscele emotive sottotest dal MEIS correlano più altamente con il vocabolario di intelligenza fluida suggerisce che questi test toccare la conoscenza piuttosto che la capacità fluida. Questo risultato si adatta anche ai risultati delle popolazioni universitarie che i punteggi MEIS correlano in modo significativo con l’intelligenza verbale (Mayer et al., 1999).

Non vi è alcun effetto complessivo dell’età sull’identificazione delle emozioni dai volti. Tuttavia, quando vengono esaminate le emozioni individuali, si riscontrano significative menomazioni dell’età nella capacità di identificare rabbia e tristezza. Ciò non è dovuto al fatto che queste emozioni sono le più difficili da identificare, perché per entrambi i gruppi di età la paura è l’emozione più probabile che venga erroneamente identificata. I risultati attuali concordano con altri studi che suggeriscono che le emozioni negative come la tristezza e la rabbia sono suscettibili alle differenze di età nell’identificazione (McDowell et al., 1994; Moreno et al., 1993). Ciò potrebbe essere correlato alla diminuzione dell’esperienza di queste emozioni negli adulti più anziani (Gross et al., 1997). Può anche essere proposta una spiegazione neuropsicologica. Percepire la rabbia e la tristezza sembra coinvolgere la corteccia frontale e il polo temporale destro, mentre percepire altre emozioni può dipendere più da regioni come l’amigdala (paura) o la corteccia insulare (disgusto; Davidson & Irwin, 1999). Si potrebbe quindi proporre che le differenze di età nella capacità di identificare la tristezza e la rabbia riflettono i cambiamenti di età nei lobi frontali e temporali. In comune con il presente studio, la maggior parte delle indagini sull’età e sul riconoscimento delle emozioni si è basata sulla batteria Ekman dei volti, quindi è possibile che qualcosa di specifico per la natura posta di queste espressioni possa influenzare le differenze di età riscontrate sulle singole emozioni. Inoltre, non è chiaro se qualsiasi deficit specifico legato all’età nell’identificare la tristezza o la rabbia possa estendersi a diverse modalità (ad esempio, tono di voce, identificazione delle emozioni dalle descrizioni verbali). Nell’attuale studio, non è stato possibile analizzare le emozioni individuali dai test delle storie di MEIS.

Le differenze di età che favoriscono gli adulti più giovani si trovano sia sul compito Occhi TOM che sulla scala Empatia. Questo potrebbe riflettere una componente comune di questi compiti—ad esempio, Flury e Ickes (2001) sostengono che “l’accuratezza empatica implica la” lettura “dei pensieri delle persone su una base momento per momento” (p. 113), suggerendo che l’empatia dipende da TOM. Tuttavia, i punteggi sugli occhi e le scale di empatia sono scarsamente correlati, e sebbene l’empatia sia correlata in modo significativo con l’educazione, i punteggi degli occhi non lo fanno. Gli effetti dell’età sull’empatia vengono rimossi quando l’intelligenza e l’educazione sono covariate. Ciò suggerisce che gli effetti dell’età trovati sui punteggi di empatia riflettono effetti più generali dell’età sull’istruzione e sull’abilità, al contrario di una specifica compromissione dell’elaborazione emotiva. Le tendenze per le persone anziane a punteggio più basso sui questionari di empatia sono state riportate anche sulla scala di empatia di Eysenck (Eysenck & Eysenck, 1991).

Le scarse prestazioni degli adulti più anziani sul compito degli occhi e la scarsa identificazione dei volti che mostrano tristezza e rabbia, insieme alle prove di prestazioni intatte nell’identificare le emozioni nel compito delle Storie, suggeriscono cambiamenti legati all’età nell’identificare almeno alcuni aspetti delle emozioni dai volti piuttosto che un cambiamento generale dell’età nella comprensione delle emozioni. Tuttavia, nel complesso non esiste alcuna relazione tra le prestazioni sugli occhi e le attività dei volti, suggerendo che queste attività valutino diversi aspetti dell’elaborazione del viso. È improbabile che questi cambiamenti di età nell’identificazione di segnali emotivi dai volti siano dovuti esclusivamente a una percezione visiva più povera, perché questo è proiettato nello studio attuale. Gli effetti dell’età sulle prestazioni degli occhi sono rimasti significativi quando l’intelligenza e l’istruzione sono covariate, suggerendo che eventuali deficit di età nell’elaborazione delle emozioni facciali non riflettono i cambiamenti generali legati all’età nella capacità o nei fattori demografici.

Non ci sono prove di un miglioramento dell’età nella comprensione delle emozioni a causa di una maggiore esperienza nell’interpretazione dei segnali emotivi. Sulla maggior parte delle misure di comprensione delle emozioni, comprese le attività volte a valutare l’intelligenza emotiva, non vi sono prove di cambiamenti legati all’età. Si trovano alcune prove di deficit legati all’età nella capacità di identificare le espressioni facciali tristi e arrabbiate e di interpretare gli stati mentali dalle immagini degli occhi. Ciò può riflettere un deficit specifico di aspetti dell’elaborazione delle emozioni facciali negli adulti più anziani.

Questa ricerca è stata finanziata dal Carnegie Trust for the Universities of Scotland e dal Leverhulme Trust.

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