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Amo gli avocado? Grazie al toxodon

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Data la popolarità di avocado oggi, è difficile credere che ci siamo avvicinati a non averli affatto nei nostri supermercati.

Nel mio nuovo libro “Avocado: A Global History”, spiego come l’avocado è sopravvissuto a una serie di richiami ecologici e culturali che avrebbero potuto facilmente relegarli all’estinzione o alla delicatezza di nicchia. Invece, l’avocado perseverò, prosperò e divenne uno degli alimenti più instagrammati al mondo.

A ‘ghost of evolution’

Gli avocado appartengono alla famiglia dell’alloro, lo stesso gruppo di piante che comprende foglie di alloro e cannella. Gli alberi di alloro prosperano nei climi caldi subtropicali e l’avocado si è evoluto nei climi caldi dell’America centrale durante il periodo Neogene, circa 10 milioni di anni fa.

Durante il Pleistocene, che seguì il Neogene, gli animali più grandi sulla Terra erano quelli che chiamiamo i megaherbivori – animali giganti che vivevano quasi interamente su una dieta vegetariana. La maggior parte di questi, come il bradipo terrestre gigante, avrebbe sminuito il più grande megaherbivore di oggi, l’elefante africano. Gli erbivori giganti della Mesoamerica pleistocenica come il gomphothere, l’armadillo gigante e il toxodon avevano bisogno di centinaia di chili di cibo al giorno solo per sopravvivere. Dal momento che il cibo come foglie ed erbe sono così a basso contenuto di calorie e grassi, gli animali apprezzato qualsiasi energia cibi densi e grassi.

Inserisci: l’avocado.

I megaherbivori non sbucciano gli avocado e mangiano la carne verde come facciamo oggi. Invece, le loro gole e tratti digestivi erano così grandi che avrebbero semplicemente ingoiare l’avocado intero ed espellere la fossa non digerita. In un processo noto come endozoochory, il mucchio di letame servirebbe come cibo per la prossima generazione di alberi di avocado. Mentre questi animali giganti vagavano e pascolavano sugli avocado, diffondevano il frutto in quello che ora è il Messico centrale.

I megaherbivori come il toxodon erano i migliori amici dell’avocado. Robert Bruce Horsfall / Wikimedia Commons

Ma una volta che i megaherbivori sono morti, il frutto era in un vicolo cieco. Gli erbivori che sono stati lasciati avevano gole troppo piccole per ingerire un seme di avocado intero, e far cadere un seme gigante alle proprie radici è una cattiva strategia di sopravvivenza per un albero; per prosperare, ha bisogno di disperdersi in modo più ampio.

Gli avocado sono diventati quello che la botanica Connie Barlow chiama un “Fantasma dell’evoluzione” – una specie che avrebbe dovuto estinguersi ma era in qualche modo in grado di sopravvivere. Quello che l’avocado aveva in corso era la durata della vita dei suoi alberi, che sopravvivono molto più a lungo della maggior parte degli alberi da frutto. Ci sono alberi di 100 anni che producono ancora frutta in California e alberi di 400 anni nel Messico centrale.

Vivendo così a lungo e adattandosi così bene alla loro nicchia ecologica, gli avocado sono stati in grado di resistere fino all’arrivo dei loro prossimi dispersori, l’Homo sapiens.

Altre fermate e partenze

I primi esseri umani in Mesoamerica si sono affrettati ad apprezzare le virtù dell’avocado. Gruppi come gli Olmechi e i Maya iniziarono i primi frutteti di avocado e iniziarono a coltivare esemplari che assaggiavano il meglio e avevano i frutti più carnosi, un processo di selezione dei tratti che ci ha dato i tipi di avocado che amiamo oggi. Avocado erano così importanti per i Maya che il 14 ° mese del loro calendario è stato chiamato per loro.

Nel 1830, Floridian Dr. Henry Perrine è stato introdotto per avocado durante il servizio come console degli Stati Uniti a Campeche, Messico, e pensato che sarebbe un’ottima aggiunta alle offerte orticole della Florida.

Ha inviato alcuni semi ad un amico su Indian Key in Florida che li ha piantati. Non molto tempo dopo il ritorno di Perrine, scoppiò la seconda guerra Seminole. Perrine e la sua famiglia hanno cercato riparo dai combattimenti sulla chiave, ma è stato ucciso durante un raid sull’isola da una delle fazioni in guerra. L’isola fu abbandonata e gli alberi di avocado furono dimenticati.

La Florida calda e umida era stata ospitale per l’avocado, ma la California ha abbastanza scatti freddi nei mesi invernali per rendere difficile la maggior parte delle varietà di avocado prosperare lì. Questo avrebbe potuto essere un altro vicolo cieco per il frutto, ma i primi coloni in California hanno preso un’altra pugnalata a stabilirli negli Stati Uniti Dopo alcuni tentativi falliti negli anni 1850 e 1860, il giudice del coltivatore RB Ord ha ottenuto alcuni esemplari resistenti al freddo dal Messico centrale. Una varietà tollerante al freddo era necessaria se la California doveva avere un’industria redditizia dell’avocado. Senza di esso, l’avocado potrebbe essere rimasto una prelibatezza locale al Messico e ai suoi vicini.

Uno dei primi esemplari resistenti al freddo era una varietà chiamata “Fuerte”, che significa “forte” in spagnolo. L’avocado Fuerte ha guadagnato il suo nome perché era una delle poche varietà sopravvissute al famoso “Congelamento del ’13”, un periodo di freddo che ha quasi rovinato le nascenti industrie di frutta della California meridionale nell’inverno del 1913.

Fino al 1940, il Fuerte era la varietà di avocado più popolare in America e costituiva circa il 75% degli avocado venduti.

L’Hass viene a passare

Il Fuerte da allora è stato relegato a prodotto di nicchia, e rappresentano solo circa il 2% del mercato californiano. Anziché, la parte del leone di avocado venduti oggi sono la varietà conosciuta come Hass, che fa rima con “pass.”

Ma se non fosse per un paio di bambini con palati precoci, il mondo potrebbe non aver mai assaggiato un avocado Hass, con il frutto che rimane una strana prelibatezza per i benestanti.

L’avocado Hass prende il nome da Rudolph Hass, un postino che viveva a La Habra, in California. Originario di Milwaukee, Hass si unì alle migliaia di americani che andarono in California negli anni ’20 e’ 30.

Dopo aver letto un opuscolo sui soldi da fare in avocado ranching, ha preso in prestito abbastanza soldi per comprare un piccolo appezzamento di terreno con alberi di avocado Fuerte su di esso. Alla fine del 1920, Hass ha acquistato alcuni semi di avocado per crescere portainnesto per il suo vivaio in erba. Uno di questi semi è cresciuto un albero divertente che ha respinto gli arti Fuerte che Hass voleva innestare su di esso-un processo che comporta la combinazione di due piante arboree con caratteristiche distinte. Stava per tagliare l’albero che si comportava male, ma i suoi figli gli dissero che questi strani piccoli avocado erano i loro preferiti, quindi cedette e tenne l’albero. Dopo averli provati lui stesso, pensava che avessero un potenziale di marketing e cominciò a venderli a persone al lavoro e in un mercato in città.

Hass avocado lentamente preso piede, e nel 1935 Hass brevettato l’albero, il primo brevetto assegnato per un albero in America. Ma la maggior parte dei coltivatori, invece di comprare il suo albero, ha eluso il suo brevetto e ha semplicemente innestato le loro talee. Questa pratica era illegale, ma l’applicazione nel 1930 era spotty.

L’avocado Hass è ovunque, ma il suo creatore non ha mai incassato. Jamie Squire / Getty Images

Oggi, gli americani mangiano 100 milioni di sterline di avocado su Super Bowl Domenica, e Hass avrebbe dovuto morire un uomo ricco. Invece, non ha mai guadagnato abbastanza per lasciare l’ufficio postale. Si stima che abbia fatto solo circa 5.000 dollari sul brevetto nella sua vita.

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