Site Overlay

Över opposition, senaste tort reform bill avancera genom lagstiftaren

för longtime San Antonio försäkringsagent Felipe Farias, bli stämd har blivit en yrkesrisk. Han har serverats mer än ett dussin gånger under de senaste fyra åren, mestadels över husägare hagel och vindstorm påståenden.

för några år sedan inspekterade Farias ett stormhärjat hem och betalade ut en fordran på ett skadat tak. Han hörde inte från husägaren på ett år — tills han slogs med en rättegång. Han sade att han skulle ha varit glad att ompröva påståendet utan att få advokater inblandade men aldrig fick möjlighet.

spärren av rättegångar är en ny händelse, enligt Farias. Han säger att han har gjort sitt jobb på samma sätt i mer än två decennier. Och hans påstående backas upp av statliga data, vilket visar att de senaste åren har hagel-och vindstormanspråk blivit mycket mer benägna att leda till rättegångar.

i Mars vittnade Farias till stöd för statlig lagstiftning som skulle göra det svårare för försäkringstagare att stämma försäkringsagenter och företag över väderrelaterade skador på egendom, inklusive hagelskador, översvämningar, tornador, orkaner och blixtnedslag.

House Bill 1774 och en liknande proposition som lämnats in i senaten skulle minska påföljderna försäkringsbolag står inför när de inte betalar tillräckligt, minska chansen att de kommer att behöva betala kärandens advokatavgifter och skydda enskilda agenter från de negativa effekterna av att bli personligen stämd — framför allt minskade kreditpoäng.

lagstiftningen har avancerat på ett stadigt klipp sedan lagstiftare sammankallades i Januari. Frågan gjorde Lt. Gov. Dan Patricks lista över topprioriteringar för sessionen och Gov. Greg Abbott kallade det” den nyaste formen av rättegångsmissbruk ” i sin 2017 State of the State-adress tidigare i år.

huset förväntas ta upp HB 1774 på torsdag.

Texans for Lawsuit Reform, en kraftfull GOP-backad skadeståndsreformgrupp som driver lagstiftningen, pekar på en 2017 Texas Department of Insurance-rapport som visar från 2012 till 2015 var det en 1400 procent ökning av antalet hagel-och vindstormanspråk som resulterade i rättegångar.

Texans för Rättegångsreform taleskvinna Lucy Nashed sa att de allra flesta kostymerna lämnas in av en liten grupp pengar-hungriga rättegångsadvokater som byter husägare och övertygar dem att utmana påståenden. Den föreslagna lagstiftningen skulle skydda försäkringsbranschen, inklusive agenter som Farias, från sådana ogrundade tvister, sade hon.

frånvarande ändringar i statens lag, skadeståndsreformgruppen varnar sådana rättegångar kommer att fortsätta oförminskad och den långsiktiga effekten kommer att bli en ökning av premier för alla Texas fastighetsägare.

”en ökning med 1400 procent av allt är en explosion. Det är inte subtila siffror, ” Nashed sa. Tort reform group uppskattar att försäkringsbolagen sedan 2012 har spenderat 340 miljoner dollar i att slåss mot mer än 35 000 hagelstormar.

Texas Trial Lawyers Association, som representerar advokater som anklagas för att lämna in frivolous rättegångar, förnekar inte att det har skett en ökning av andelen hagelstormkrav som resulterar i tvister, men säger att det finns en rimlig förklaring till uptick.

Texas hade ett stort antal hagelstormar från 2012 till 2015 och försäkringsbranschen nekade en högre andel fordringar under den tidsperioden, säger Lin McCraw, som är chef för trial lawyers association, med hänvisning till samma statliga försäkringsrapport som tort reform group.

den föreslagna lagstiftningen skulle inkräkta på konsumenträttigheter, sade McCraw och tippade maktbalansen kraftigt mot redan kraftfulla försäkringsbolag.

McCraw sade försäkringsbolag rutinmässigt förneka giltiga fordringar efter katastrofala händelser och — i dessa fall — det enda alternativet en person eller företag har att återvinna vad de tror att de är skyldiga under deras täckning är att föra en fordran eller rättegång.

”jag har hört utövare berätta för mig att slåss mot ett försäkringsbolag är en David-and-Goliath slags kamp, i alla fall. Detta lagförslag skulle effektivt ta bort Davids slangbella, ” han sa.

Tort reform förespråkare och rättegång advokater är lång tid motståndare och frågan har reignited spänningar mellan de två grupperna. Det är också uppdelat ett näringsliv som vanligtvis har förenats i strider med rättegångsadvokater.

vissa icke-försäkringsbranschen företag har kommit ut mot räkningen eftersom det skulle göra det svårare att stämma över tvister som rör egendom de äger. Men ett betydande och varierat antal företag har godkänt räkningen.

en viktig stridspunkt mellan förespråkare och motståndare till lagstiftningen är över bestämmelser som anger hur fastighetsägare ska gå om att kommunicera sin avsikt att stämma och vem som ska sluta betala advokatavgifter.

enligt gällande statlig lag måste fastighetsägaren bara bevisa försäkringsbolaget underbetalda dem med $1 för att utlösa en 18 procent räntestraff och full betalning av advokatavgifter.

lagstiftningen syftar till att sänka det belopp som försäkringsbolagen måste betala i advokatavgifter och släppa den definitiva 18 procent räntestraff för en glidande skala.

Nashed, TLR-taleskvinnan, sade att den nuvarande lagen stimulerar advokater att ”kasta allt och diskbänken i rättegången” för att övertyga juryn att påståendet inte betalade ut tillräckligt. Hon sa att de avsiktligt jack upp sin pre-suit efterfrågan för att öka oddsen försäkringsbolaget kommer foten hela räkningen.

men konsumentgrupper är särskilt oroade över att straffbestämmelserna sänks, vilket de säger otillbörligt gynnar försäkringsgivare som förnekar, försenar eller underbetalar fordringar.

räkningen ”belönar effektivt försäkringsbolag som fuskar sina kunder genom att minska påföljderna och ge dem särskilda privilegier enligt lagen”, säger Ware Wendell, verkställande direktör för Texas Watch, en ideell konsumenträttighetsgrupp.

Wendell tar också problem med räkningen som täcker alla typer av väderrelaterade påståenden-inte bara hagelskador.

Nashed sa att det beror på att frivolous rättegångar lika lätt kan uppstå i efterdyningarna av översvämningar, bränder, orkaner eller jordbävningar. Försäkringsmodellen är liknande, förklarade hon.

” om du åtgärdar problemet för hagelstormar är det fortfarande där nästa gång en löpeld kommer igenom”, sa Nashed.

enligt den föreslagna lagstiftningen måste försäkringsbolagen täcka för kärandens advokatavgifter öka eller minska beroende på i vilken utsträckning de befanns ha fel i rättegången.

räkningen skulle också kräva en 60-dagars uppsägningstid som signalerar en förskräckt parts avsikt att väcka talan, vilket supportrar säger skulle säkerställa att försäkringsgivaren är medveten om eventuella tvister och har tillräckligt med tid för att avgöra om de vill betala eller gå till domstol.

båda dessa åtgärder skulle i slutändan skada klienter – inte advokater – eftersom advokater fortfarande skulle få betalt samma belopp, sade Houston advokat Richard Daly, som representerade en Amarillo kyrka som drabbades av en hagelstorm för fem år sedan och stämde efter att ha fått vad det såg som en låg boll krav.

tort reform group och lagstiftare som stöder räkningen hävdar att det inte borde vara svårt att komma fram till ett lämpligt belopp.

Daly var oense och förklarade att fem ingenjörer tidigt i processen kunde ge fem olika uppskattningar.

han sa att käranden begär mer i sin pre-suit efterfrågan eftersom det är lättare att sänka sin monetära begäran i senare skeden av tvister än det är att lägga till skadestånd.

”problemet är att du med en kristallkula måste gissa exakt vilka skador som är och förutsäga vad juryn kommer att välja två år på vägen”, sa Daly.

Dalys klient, Pastor Joe Kirkwood, berättade lagstiftare under den offentliga utfrågningen i mars om lagstiftningen att han kände sig starkt beväpnad av sitt försäkringsbolag.

Cornerstone Ministries ansökte om ett krav på mer än $230,000, bara för att få sitt försäkringsbolag att neka begäran och erbjuda mindre än $5,000. Kyrkan stämde i augusti 2013 och bosatte sig ett år senare. Kirkwood sa att han kände sig lycklig att hitta ett advokatbyrå som gick med på att betala för oförutsedda utgifter, eftersom den ideella inte hade mycket likvida medel.

Statliga data visar hagelstorm-relaterade försäkringsfordringar har blivit 15 gånger mer benägna att bli utmanade i domstol. Från 2010 till 2011 resulterade endast 0,1 procent av fordringarna i rättstvister. Under de kommande fyra åren hamnade nästan 2 procent av fordringarna i domstol. Medan den är liten, ökar ökningen upp till miljoner dollar i juridiska kostnader för försäkringsbolag, enligt tort reform group.

Nashed sa att försäkringsgivare som har blivit slagna med rättegångar utan att bli anmälda är vanligtvis öppna för att lösa dessa tvister utan rättsligt tryck.

men den statliga försäkringsrapporten som gruppen citerar för att göra sitt fall för lagstiftningen föreslår att försäkringsbolagen tar anspråk mer allvarligt när advokater är inblandade. Det visar att endast en tredjedel av fallen öppnas igen utan juridisk representation. Dessa chanser mer än fördubblas när kunder söker hjälp från en advokat, fann rapporten.

en undersökning av företag som ingår i rapporten tyder på att vissa företag redan kan höja räntorna som svar på hagelstormkrav, men byråns analys av resultaten stoppar shorts för att dra en direkt korrelation eller hävda en statlig trend. Tolv företag uppgav att de hade höjt priserna de senaste åren.

ändå är dessa juridiska tvister mer nödvändiga än de är oseriösa, sa Wendell.

”för försäkringsbolagen att gråta ”kris” nu är som mordbrännare klagar antalet bränder i staden,” Wendell sade.

sen. Kelly Hancock, North Richland Hills republikan som författade Senatversionen av propositionen, har avfärdat anklagelser om att lagstiftningen var utformad för att orättvist gynna försäkringsbolag.

”Låt mig försäkra dig 100 procent, denna proposition är inte skriven för försäkringsbolag”, sa han vid den offentliga utfrågningen i Mars.

Läs relaterad Tribune täckning:

  • den högprioriterade försäkringsräkningen har jublats av grupper som söker trottoarkanter på rättegångar men hånas av konsumentförespråkare och vissa företag.
  • i februari berättade stora affärsintressen Lt. Gov. Dan Patrick att hans högprioriterade hagelstorm försäkringsräkning var en no-go. Nu strömmar stöd från andra företagsledare in.

avslöjande: Texans för Rättegångsreform och Texas Trial Lawyers Association har varit ekonomiska anhängare av Texas Tribune. En komplett lista över Tribune givare och sponsorer kan ses här.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.